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Où voir l'influence architecturale européenne ?

Quand les visiteurs pensent à l'architecture de la Thaïlande, des images de maisons en bois, de stupas lisses, de temples couverts de mosaïque, de pignons ornés de dragons ou de toits élégamment courbés viennent à l’esprit. Éventuellement, ils pensent également aux nouveaux gratte-ciels saisissants qui, peu à peu, envahissent l'horizon de Bangkok.
Mais peu de voyageurs pensent que Bangkok et la Thaïlande ont probablement l'un des patrimoines architecturaux européens les plus riches d’Asie du Sud-Est.
Mais comment cela est-il possible dans un pays qui n'a jamais été colonisé ?
Si la colonisation européenne dans la région s’est arrêtée aux frontières du Siam, l'influence culturelle de l'Europe s’est étendue loin dans le royaume. Le roi Rama IV (1804-1868) parlait couramment l'anglais et connaissait très bien la culture européenne. Son règne (de 1851 à 1868) a été caractérisé par l'introduction de l'éducation de style occidental lorsque le roi a nommé des Européens à de hautes fonctions gouvernementales.
Les traités signés avec les puissances européennes ont ouvert le Siam au commerce extérieur pour la première fois.
Le roi Rama IV était un fin connaisseur de l'architecture européenne, et son règne a été marqué par la construction des premiers bâtiments de style occidental sous le patronage royal, le plus symbolique étant le Palais d'été Phra Nakhon Khiri dans la province de Phetchaburi. Situé sur une colline, le complexe est un mélange de stupas et de temples thaïlandais entourés de salles de trône de style européen et de résidences avec arcades, arches, fenêtres de style Renaissance et colonnes classiques.
Son fils, le roi Rama V le Grand (1853 -1910) a suivi ses traces. Pendant son règne de 1868 à 1910, des architectes, des ingénieurs, des sculpteurs et des peintres venus de toute l'Europe ont contribué au développement du visage de Bangkok autour du Grand Palais et du fleuve Chao Phraya, reproduisant certaines des réalisations les plus remarquables d'Europe. L'idée d'étendre l'urbanisation et les bâtiments à l'européenne - pour un roi qui avait voyagé deux fois en Europe en 1897 et 1907 - devait présenter le Royaume de Siam comme un pays moderne, égal aux colonies britanniques, françaises et hollandaises voisines. Bangkok était censé être aussi splendide et moderne que Hanoi, Singapour ou Rangoon à l'époque.
L'architecture européenne au Siam a été développée avec le consentement de la dynastie Chakri - et non imposée par une puissance coloniale - ce qui lui a permis de s'épanouir dans un contexte multiculturel.
Son extrême diversité peut retracer ses influences architecturales de toute l'Europe, principalement d'Italie mais aussi d'Allemagne, de Grande-Bretagne, d'Autriche et de France. Lorsque vous voyagez autour de Bangkok aujourd'hui, il est facile de noter les nombreux bâtiments, ponts, lampadaires et même les parcs aux styles éclectiques: Renaissance italienne, gothique vénitien, Tudor britannique, style indo-sarrasin (indo-islamique), français classique, baroque allemand ou Art Nouveau.

A Bangkok, les quartiers de Dusit et Phra Nakhon sont les meilleurs endroits pour admirer ces types de structures européennes. Tous deux présentent une collection d'influences italiennes ou allemandes dans des palais et des bâtiments mêlant des fioritures européennes et thaïlandaises - les meilleurs exemples sont le Chakri Maha Prasat Throne Hall à l'intérieur du Grand Palais et le Wat Ratchabophit ou le hall principal de l'Université Chulalongkorn. Même le célèbre temple de marbre (Wat Benchamabophit) avec son architecture de style très thaï assimile de nombreux motifs de design occidentaux. La disposition a été inspirée par une église, le marbre utilisé est de Carrare tandis que les fenêtres gothiques ornées de vitraux apportent la lumière à l'intérieur de l'Ubosot ou hall principal.
Avec le règne du roi Rama VI, l'architecture européenne a pris une touche siamoise mélangeant les deux styles. Les bâtiments du Collège Vajiravudh sont d'excellents exemples de ce style en évolution. Le règne du roi Rama VI s'est également caractérisé par la réalisation de nombreuses formes d'infrastructures; comme les ponts ou la belle gare de Hua Lamphong à Bangkok.
Après le décès du roi Rama VI, l'influence architecturale européenne a décliné jusqu'à la Révolution thaïlandaise de 1932 avec la transition vers une monarchie constitutionnelle. Le nouveau gouvernement thaïlandais s’est tourné de nouveau vers l'Europe en suivant les tendances architecturales Art Déco et Rationalisme Monumental qui étaient en vogue en Europe. L'avenue Ratchadamnoen Klang et ses environs, bordés de bâtiments de style années 1930, avec le majestueux monument de la démocratie comme pièce maîtresse, ont été fortement influencés par l'architecture italienne de l'époque.
Alors que la grande agglomération de Bangkok a probablement la plus grande collection de bâtiments de style européen en Thaïlande avec plus de 200 structures encore debout, les provinces thaïlandaises sont également bien représentées par des constructions de style européen en raison de divers facteurs historiques.

Le désir constant de divers rois de construire des résidences d'été et des palais pour leurs familles a donné naissance à de magnifiques palais de style européen. Autour de Bangkok, les visiteurs peuvent visiter et profiter d'excellents exemples à Bang Pa In Summer Residence dans la province de Phra Nakhon Si Ayutthaya, le Palais Sanam Chandra à Nakhon Pathom, Phra Ram Ratchaniwet ou le Palais Ban Puen et le Palais Mrigadayavan dans la province de Phetchaburi et Sri Palais de Racha dans la province de Chon Buri.
Dans la région du Nord-Est ou Isan, la proximité de l'Indochine française le long du Mékong a incité les gouverneurs des provinces à construire des manoirs dans un style français très classique. Ces exemples sont bien conservés et visibles à Nakhon Phanom, Nong Khai et Sakon Nakhon.
Le long du golfe de Thaïlande, des centres provinciaux comme Trat ou Chanthaburi ont de nombreux bâtiments à la française.
Dans la région nord de la Thaïlande, la richesse en bois de teck a attiré des marchands de la Birmanie britannique d'alors. A Chiang Mai, Lampang ou Phrae, de nombreuses maisons portent un style distinctif anglo-indien ou anglo-birman.
Dans la région Sud de la Thaïlande, l'influence de l'ancienne Malaisie britannique est évidente. Les commerçants chinois ont déménagé et travaillé dans l'industrie de l'étain le long de la mer d'Andaman dans des villes comme Phuket, Takua Pa, Trang ou Songkhla où les influences architecturales ressemblent beaucoup à celles de Penang ou de Singapour et sont plus connues sous le nom de Peranakan, un mélange d'architecture chinoise, malaise et britannique.

La Thaïlande sera toujours pleine de surprises pour les visiteurs. Sa riche histoire et sa diversité culturelle, dont l'excellence architecturale européenne, restent uniques en Asie du Sud-Est.

Source : European architectural heritage in Thailand by Luc Citrinot.